O objeto, de tamanho pequeno, reduziu seu período de rotação mais de dez vezes em 60 dias, algo nunca visto antes.

As imagens (no alto da postagem), obtidas em maio 2017 pela sonda espacial da NASA Swift revelam que o cometa 41P / Tuttle-Giacobini-Kresák girava três vezes mais lento do que em março do mesmo ano, quando foi observado por outro telescópio no Observatório Lowell no Arizona (EUA).

Esta é uma desaceleração realmente abrupta que nunca foi vista em um corpo deste tipo, como explicado pelos pesquisadores na última edição da revista Nature. “O registro anterior na rotação de um cometa foi 103P / Hartley 2, que diminuiu sua rotação de 17 a 19 horas por 90 dias”, diz Dennis Bodewits, pesquisador associado da Universidade de Maryland (UMD) em College Park, que apresentou as descobertas na reunião da American Astronomical Society (AAS) em Washington.

“Pelo contrário, o 41P reduziu-o mais de 10 vezes em apenas 60 dias, de modo que o alcance e a velocidade dessa mudança são algo que nunca vimos antes”, ressalta. Foi de cerca de 20 a 60 horas.

41P orbita o Sol a cada 5,4 anos, viajando até o planeta Júpiter, cuja influência gravitacional o capturou em seu caminho atual. Tem menos de 1,4 quilômetros de diâmetro, por isso é uma das mais pequenas da família de cometas cujas órbitas são controladas pelo enorme planeta.

Precisamente, seu tamanho pequeno é o que pode ajudar a explicar como sofreu uma mudança tão drástica. Quando um cometa se aproxima do Sol, o aumento no aquecimento faz com que o gelo na sua superfície mude diretamente para um gás, produzindo jatos que jogam partículas de poeira e grãos congelados no espaço. Este material forma uma atmosfera prolongada, chamada coma.

 A água no coma se decompõe rapidamente em átomos de hidrogênio e moléculas de hidroxila quando expostas à luz solar ultravioleta, uma luz que o Swift pode detectar. As observações terrestres muito ativas estabeleceram o período de rotação inicial do cometa em aproximadamente 20 horas no início de março de 2017 e observaram sua desaceleração no mesmo mês.

 O cometa passou 21,2 milhões de km da Terra no dia 1 de abril e oito dias depois fez sua aproximação mais próxima ao Sol. Swift fotografou o cometa de 7 a 9 de maio, revelando variações em sua luz relacionadas ao material recentemente expulso para coma. Essas mudanças lentas indicaram que o período de rotação 41P mais do que duplicou, entre 46 e 60 horas.

As estimativas da produção de água 41P, juntamente com o pequeno tamanho do corpo, sugerem que mais da metade da sua superfície contém jatos ativados pela luz solar. Essa é uma fração em ativos muito maior que na maioria dos cometas, que normalmente suportam jatos apenas em 3% de suas superfícies. “Nós suspeitamos que os jatos nas áreas ativas estão orientados favoravelmente para produzir os torques que diminuem a velocidade do turno 41P”, diz Tony Farnham, pesquisador principal da UMD.

“Se os torques continuassem a agir após as observações de maio, o período de rotação 41P poderia ter sido reduzido para 100 horas ou mais neste momento”.

Fonte da notícia: http://mysteryplanet.com.ar

Via Ets & Etc

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